Revivre des batailles aériennes

Ils s’attendaient à une mission de routine. Les avions japonais possédaient le ciel au-dessus de la Chine, mais les pilotes et les membres d’équipage qui montaient à bord des dix bombardiers bimoteurs Mitsubishi Ki-21 le matin du 20 décembre 1941, avaient l’intention de couvrir les 300 miles aériens de leur base à Hanoi à la ville chinoise de Kunming, lâchez leurs incendiaires et leurs bombes de 500 livres, et revenez indemne. Il n’y avait pas besoin d’une escorte de chasseurs. Pendant une décennie, les forces armées du Japon impérial étaient en guerre sur le continent asiatique et faisaient de la voltige aérienne.

Ils ont organisé l’incident de Mukden en 1931 comme prétexte pour saisir la province du nord de la Mandchourie de la Chine, et un autre soi-disant «  incident  » en 1937 au pont Marco Polo, près de la ville de Pékin, pour intensifier le conflit mijotant dans ce qui est devenu connue sous le nom de deuxième guerre sino-japonaise. Les Chinois ont résisté courageusement sur terre et dans les airs. Cependant, les ressources du gouvernement nationaliste du généralissime Tchang Kaï-chek étaient peu nombreuses et souvent inefficaces face à l’assaut japonais.

Nulle part était la lutte militaire plus inégale que dans les airs. Les Japonais pilotaient des avions modernes, leurs pilotes étaient bien entraînés et, à chaque mission, leur confiance grandissait. Les pilotes de chasse japonais déchiquetaient régulièrement les avions en défense de l’armée de l’air de la République de Chine, dont la plupart étaient des biplans Curtiss BF2C Goshawk de conception américaine obsolètes, ainsi que quelques types britanniques, italiens et soviétiques. Les pilotes chinois étaient souvent les fils de familles riches et influentes qui avaient obtenu leur diplôme de formation au pilotage avec des ailes épinglées sur la poitrine, indépendamment de leurs compétences.

Ces aviateurs mal préparés étaient souvent tués, leurs précieux avions détruits lors d’incidents de décollage et d’atterrissage, tandis que ceux qui parvenaient à s’engager dans des combats aériens tombaient aux mains des canons japonais à un rythme alarmant. En 1941, bien que l’armée de l’air de la République de Chine ait officiellement répertorié un effectif de 500 avions, ce qui était probablement surestimé, à peine 90 avions étaient considérés comme aptes au combat à un moment donné.

Cependant, au cours de cette mission matinale à Kunming, les Japonais ont été tout à fait conscients que la situation dans le ciel au-dessus de la Chine et de la Birmanie voisine avait été radicalement modifiée. En approchant de leur cible, les pilotes japonais ont repéré quelque chose d’inhabituel. Quatre minuscules points se posaient rapidement sur eux, et il devint bientôt évident qu’il s’agissait d’avions de combat hostiles. Les Japonais ont lâché leurs bombes à 30 miles au sud-est de Kunming et sont retournés chez eux à grande vitesse.

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Ces attaquants inattendus étaient en fait des chasseurs Curtiss P-40 Tomahawk dirigés par le lieutenant John V «Scarsdale Jack» Newkirk. Dix autres P-40 ont rejoint la poursuite, et un par un les bombardiers japonais ont été abattus en pièces, explosant en l’air ou traînant une épaisse fumée noire alors qu’ils s’enfonçaient dans le sol. Un seul bombardier a survécu pour rapporter les détails de la terrible mission. Les membres d’équipage ont décrit leurs assaillants comme de lourds chasseurs monomoteurs dont la gueule de requin hargneux était peinte sur le capot de leurs moteurs. Leurs camarades avaient été les premiers victimes des aviateurs flamboyants de l’American Volunteer Group (AVG), populairement connu sous le nom de Flying Tigers.

La mission initiale de combat aérien des Flying Tigers a été un succès retentissant, et des articles de journaux ont traversé le globe. Cela a donné un coup de pouce au moral du public américain, toujours abasourdi par l’attaque soudaine de Pearl Harbor qui avait plongé le pays dans la Seconde Guerre mondiale seulement deux semaines plus tôt, et offrant de l’espoir aux Chinois assiégés.

Pendant des années, Chiang Kai-shek s’était rendu compte qu’il avait besoin de l’aide des États-Unis pour endiguer la marée japonaise. Cependant, un obstacle majeur à l’obtention de l’aide américaine était le simple fait que le pays n’était pas un belligérant dans les années 1930. Un acte ouvert pour fournir un soutien militaire à la Chine pourrait, en fait, inciter les Japonais à déclarer la guerre aux États-Unis. Néanmoins, Chiang possédait deux atouts assez puissants dans sa quête de l’aide américaine. Sa femme, Soong Mei-ling, également connue sous le nom de Madame Chiang, était une charmante et habile pragmatiste politique, tandis que les nationalistes ont également bénéficié d’un lobby puissant aux États-Unis dirigé par son frère, TV Soong, qui se déplaçait facilement dans les couloirs du pouvoir à Washington, DC.

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